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Néandertal en AlsaceVosges
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La « vallée de l'homme nouveau »

Le nom de « Néandertalien » est lié à celui de Neandertal, une petite vallée située près de Mettmann, entre Düsseldorf et Wuppertal (Allemagne). Au mois d'août 1856, dans le cadre de l'exploitation d'une carrière, des ouvriers vidèrent une petite cavité de cette vallée, la grotte de Feldhofer. Ils y découvrirent des ossements et un fragment de crâne qu'ils remirent à Johann Carl Fuhlrott, instituteur d'Elberfeld et passionné d'histoire naturelle.

Par un heureux hasard, le toponyme Neandertal signifie « vallée de l'homme nouveau ». Le nom de Neander avait été donné à cette vallée en l'honneur de Joachim Neumann (1650-1680), dit aussi Joachim Neander car, suivant un usage familial datant de son grand-père, il se faisait appeler par son patronyme traduit en grec. Ce pasteur et compositeur, auteur de cantiques religieux encore populaires dans le protestantisme allemand, aimait chercher son inspiration dans cette vallée, jadis idyllique.

Comme à l'époque le nom de la vallée s'écrivait encore « Neanderthal », l'homme qui y avait été découvert reçut le nom latin de Homo neanderthalensis ; quand une réforme orthographique de l'allemand eut balayé les « h » superflus, les règles de la nomenclature interdisaient de revenir sur les formes latines et on écrit toujours Homo neanderthalensis. L'orthographe française la plus correcte et la plus courante, proposée par Henri Vallois en 1952, est Homme de Néandertal, même si l'on trouve parfois Homme de Néanderthal, Homme de Neandertal ou Homme de Neanderthal.

L'Homme de Néandertal dans la classification des espèces...

La classification
Règne: Animalia, Sous-règne: Metazoa, Super-embranchement: Deuterostomia, Embranchement: Chordata, Sous-embr.: Vertebrata,
Classe: Mammalia, Sous-classe: Theria, Infra-classe: Eutheria, Ordre: Primates, Sous-ordre: Haplorrhini, Infra-ordre: Simiiformes,
Super-famille: Hominoidea, Famille: Hominidae, Sous-famille: Homininae, Tribu: Hominini, Genre: Homo,
Nom binomial: Homo neanderthalensis [William King, 1864]

Origine du nom "Homo neanderthalensis"
William King (1809-1886), géologue britannique né à Sunderland (Irlande) en 1809, mort en 1886 en est l'inventeur. Il fut l'un des premiers à reconnaître l'importance de la découverte d'ossements humains à Néandertal en Allemagne : il affirma qu'il ne s'agissait pas d'un homme moderne mais d'un être archaïque, âgé d'au moins 30.000 ans et appartenant à une espèce différente qu'il nomma Homo neanderthalensis, l'Homme de Néandertal. Il proposa le nom de cette nouvelle espèce lors d'une réunion de la British Association en 1863, dont la version écrite fut publiée en 1864.

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